Parallel worlds: saving Buenos Aires’ no-frills bars

Earlier this year, I discovered that I had a long-lost twin in Buenos Aires: Bar de Viejes. This is an Instagram account that was born out of a desire of one person to document the beautiful old Buenos Aires bars, especially those that are under-appreciated and disappearing. These places represent the legacy of a forgotten and endangered culture, and the intention of this project is to make them noticeable and to ultimately re-inhabit them, because their whole meaning is defined by their clientele.

I imagine that Buenos Aires is what Madrid looked like 100 years ago, before gentrification began destroying gems built during the old world – a problem that Buenos Aires itself is now experiencing. But, thanks to the work of Bar de Viejes, the Argentinian capital is starting to wake up to the extinction of its increasingly endangered no-frills bars.

Discussing our projects, Bar de Viejes and I found ourselves in awe of each other. We both posses an inextinguishable passion for documenting and preserving what’s left of a world and civilisation we admire, and we are both harnessing the power of photography and Instagram in our missions.

And here is how the rest of that conversation went…

Why are Buenos Aires’ bars so important to you?

An invaluable heritage exists inside the bar, and it is part of our identity. These bars are places that have a community function, such as a neighbourhood club or a cultural centre. I document them because I believe that in 2019, there are still things that only happen inside the bars, and that is the universe that I’m interested in telling people about – the one that lives in a parallel exile from Wi-Fi.

In that sense, @bardeviejes is also a declaration of principles. The account is anonymous and I am interested in building this project anonymously. That’s why I’m not interested in saying who I am. I find it more interesting to cultivate a mystery.

Why Bar de “Viejes”, not “Viejos”?

Something I would like to highlight is the name of the account and its effects. At first, the account was called @bardeviejos, but changing it to @bardeviejes evokes a certain tenderness and adds to a contemporary discussion about how we occupy spaces historically reserved for men. The name of this project is also an invitation to inhabit these bars in a different way.

Many people approach the account with the certainty that it is handled by a male or a group of men – something that the account does not confirm or deny. Many women also write to me saying that they’ve never dared enter this or that bar because they do not consider it a space for them. This project goes beyond the Instagram account: it’s connected to disrupting certainties and social fantasies, and rethinking how we can exist with and alongside our living history.

Would you say that these bars are living museums?

I am not interested in romanticising the “old bar”. My vision is far from being a nostalgic look at Buenos Aires and I’m not interested in focusing on the “instagrammable” – what is consumed by being visually pleasing. Instagram is a platform I use to share the image, but what interests me most is the effects of the image and the atmosphere that it creates. Let the image tell a story, and let these stories portray a disappearing world. This is a living museums project.

Describe a typical, no-frills Buenos Aires bar.

These old bars are full of soul. They’re well-made, perfect and excellent in their own way, and show the ‘B-side’ of Buenos Aires. They are the resistance to ‘Starbuckization’ of the world, and instead of the cupcake or Frappucino, they offer the classic cafe con leche or sanguche de crudo y queso con manteca.

These bars are also a border between two worlds: between the Mestizo city of the early twentieth century and the ultra-processed city of gentrification.

An old-fashioned bar has its own family, habits and characters that enter and leave the bar at the same time for years – perhaps decades – and who only have social relationships inside the bar. It’s as if they’re actors in a play that systematically repeat the same role. The clientele are a combination of both company and loneliness.

These bars are also places conducive to contemplation and observation, so many people will write, read or just look out the window. Another thing that defines an old-fashioned bar is aesthetics: solid wood bars, formic tables, tiles, monochromatic hue. In general, they are spaces marked by austerity: the menu is simple, as is the atmosphere. They are not ostentatious nor pretentious places – quite the contrary: they practice sincerity.

How many bars have you documented so far?

So far, I have portrayed more than 200 bars, but I have marked many more on the @bardeviejes map route, and the list expands with the collaboration of the community. The territory has also reach beyond the capital – I am expanding into the rest of the Province of Buenos Aires, and my ambition is to be a federal project in the medium term, and international in the long term.

How are you encouraging these places to not disappear?

Due to the economic and social crisis in Argentina, many of these bars have closed or are in the process of doing so and, with them, their living history disappears. I want to do a survey of the bars that are in danger of closing and implement specific collective actions based on the specific needs they have, such as campaigning to encourage consumption, while thinking of other ways of inhabiting these spaces. I believe that the key to their survival is to rethink the relationship between the protagonists (workers, businessmen, suppliers, customers etc.). There is a need for a system of partnerships – a sense of active community that allows us to share needs and carry out new practices.

Does the city provide any protection for these bars?

In Argentina, there is a Law on the Protection of Notable Bars (there is a list of bars that meet the definition of notable), but there is a lack of political will for the State to finance, protect or promote these spaces. There is a regulatory framework with respect to heritage, but it’s rarely met. I’m interested in acting directly through self-management, cooperativism and collective action to curb the closure of bars and raise awareness in society of their social, heritage and cultural importance.

What is the future of Bar de Viejes?

Parallel projects that I am developing are a book, a website and an app to put together a tour of the city through the bars. Another topic that interests me, apart from the patrimonial value of the bars, is their gastronomic value. There is a know-how linked to the products and to culinary skills of these bars. I think you have to promote these qualities because their new clientele are young, and place importance on gastronomy. Therein lies the key to their survival.


Entrevista original:

¿Quiénes, desde cuándo y por qué hacen @bardeviejes?

@bardeviejes es una cuenta que está por cumplir un año y medio en Instagram y que nació por un deseo de registrar los bares que están excluidos del circuito oficial de Bares Notables, estos bares fuera del radar que denominé “bares de viejes”. Estos lugares representan el vestigio de una cultura olvidada y en vías de desaparición, por eso la intención es hacerlos notar y volver a habitarlos porque su sentido está dado justamente por el hábito. Creo que hay un patrimonio invaluable ahí que forma parte de nuestra identidad. Son lugares que tienen una función comunitaria per se, como un club de barrio o un centro cultural. Los registro porque creo que en 2019, aún hay cosas que sólo suceden en los bares, en la calle. Ese es el universo que me interesa contar, el que vive en un exilio paralelo del wifi. En ese sentido, @bardeviejes es también una declaración de principios, la cuenta es anónima y me interesa respetar y construir desde la mirada anónima, se corre de la selfie como forma de consumo. Trato de alumbrar con la mirada otra orilla y sacar a la autoimagen de la centralidad, el protagonismo acá lo tiene el anonimato y la comunidad. Por eso tampoco me interesa decir quién soy. Me parece más interesante cultivar el misterio y cierta soberanía identitaria, y hablar de la identidad sin el “discurso del yo” de por medio.

Algo que quisiera destacar tiene que ver con el nombre de la cuenta y sus efectos. Al principio la cuenta se llamó @bardeviejos, pero cambiarla a @bardeviejes evoca cierta ternura y se suma a una discusión contemporánea sobre quiénes y cómo ocupamos los espacios históricamente reservados a los varones. Entonces es una invitación a que los habitemos de un modo diferente. Muchas personas se acercan a la cuenta con la certeza de que la maneja un varón o un grupo de varones, algo que la cuenta no afirma ni niega. También muchas mujeres me escriben diciendo que nunca se animaron a entrar tal o cual bar porque no consideran que sea un espacio para ellas. Uno de los sostenes del proyecto, que va más allá de la cuenta de Instagram, tiene que ver con esto: desbaratar certezas, fantasías sociales y repensar de qué otra manera podemos convivir con nuestra historia viva. No me interesa romantizar al “bar de viejes” porque es una posición que se separa del objeto. Mi visión está lejos de ser una mirada nostálgica sobre Buenos Aires y tampoco me interesa hacer foco en lo “instagrameable”, es decir, lo que se consume por ser visualmente agradable. Instagram es una plataforma que comparte a través de la imagen, pero lo que más me interesa son los efectos de la imagen, la atmósfera que crea la imagen. Hablar de este mapa desde lo narrativo: contar las historias que sostienen la imagen. De alguna manera, ponerle el cuerpo al discurso, sacarlo del estereotipo; es un proyecto que hace una arqueología del habitar.

¿Qué define a un bar de viejes?

Los bares de viejes son bares de alma periférica, marginales por excelencia, muestran un LADO B de Buenos Aires. Son la resistencia a la starbuckización del mundo, y en lugar del cupcake o del frappucino mocca ofrecen el clásico café con leche o el sanguche de crudo y queso con manteca. Son también un umbral entre dos mundos: entre esa ciudad mestiza de principios del siglo XX con todo por hacer y la ciudad ultra procesada de la gentrificación. Un bar de viejes tiene su propia familia, sus habitués, personajes que entran y salen del bar a la misma hora durante años, quizás décadas, y que sólo tienen relación ahí adentro. Como si fueran actores de una obra de teatro que repiten sistemáticamente el mismo papel. Son una combinación de compañía y soledad.  También son lugares propicios para la contemplación y la observación, por eso muchas personas van a escribir, a leer o simplemente a mirar por la ventana. Otra cosa que define a un bar de viejes es la estética: las barras de madera maciza, las mesas de fórmica, los azulejos, la tonalidad monocromática. En general son espacios marcados por la austeridad: el menú es simple y el ambiente también. No son lugares ostentosos ni pretenciosos, todo lo contrario, practican la sinceridad.  

¿Cuántos bares retrataron hasta ahora? 

Tengo retratados más de 200 bares, pero tengo marcados en la ruta de @bardeviejes muchos más, y la lista se amplía con el recorrido y con la colaboración de la comunidad. También se amplía el territorio. De Capital estoy ampliando al resto de la Provincia de Buenos Aires, y mi ambición es que sea un proyecto federal a mediano plazo e internacional a largo plazo.

¿Algún proyecto relacionado a @bardeviejes o las redes sociales en general que tengan en el horizonte?

Tengo varios proyectos en mente y otros ya en desarrollo. El más urgente es hacer que no desaparezcan. Debido a la crisis económica y social que hay en la Argentina muchos de estos bares cerraron o están en vías de hacerlo y con ellos desaparece la historia viva. Entonces mi proyecto más cercano es hacer una relevamiento actual de los bares que están en situación de cierre e implementar acciones colectivas concretas en base a las necesidades específicas que tienen. Me interesa también hacer una campaña para incentivar el consumo mientras se piensan otros modos de habitar estos espacios. Creo que la clave de supervivencia es repensar la relación entre los actores (trabajadores, empresarios, proveedores, clientes) Es necesario que haya un sistema de alianzas, un sentido de comunidad activo que permita poner en común necesidades y llevar a cabo nuevas prácticas.

En la Argentina existe una Ley de Protección de Bares Notables (que son una lista de bares que cumplen con la definición de notable), pero falta voluntad política para que haya una transferencia de fondos del Estado para el resguardo y promoción de estos espacios. Es decir, hay un marco regulativo con respecto al Patrimonio, pero no se cumple. A mí me interesa accionar directamente a través de la autogestión, del cooperativismo y la acción colectiva para frenar el cierre de los bares y llevar conciencia a la sociedad sobre su importancia social, patrimonial y cultural.

Como proyectos paralelos que estoy desarrollando están el libro y la web/app para armar un recorrido de la ciudad a través de los bares.

Otro tema que me interesa destacar además del valor patrimonial de los bares es su valor gastronómico. Hay un know how vinculado a los productos y al hacer culinario que me parece fundamental a la hora de subsistencia de estos espacios. Creo que hay que difundirlos también en ese sentido porque el nuevo público es un público joven que le da importancia a la gastronomía y ahí radica la posibilidad de supervivencia. 

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